MLB》2019年最驚奇的大黑馬!為何雙城隊瞬間成為MLB強權?

截至台灣時間6月10日,MLB本季戰績最強的2支隊伍,分別是道奇、太空人隊 — 應該不會有多少人對此感到意外。前者是準備挑戰國聯西區7連霸的超級強權、太空人則是在2010年代中期振衰起敝後,開創一波銳不可擋的盛世,今年有機會完成連3季百勝以上的壯舉。然而,戰績緊跟在他們之後的球隊,可能就讓人有點意外了 — 明尼蘇達雙城,這支過去8年未曾登基分區龍頭、而且和榜首的勝差從未小於12場的弱旅,這季到目前竟然打出43勝21敗,與太空人並列大聯盟第2的勝率。

相較於實力本來就一流的道奇、太空人,按照目前勝率打完整季能有109勝的雙城,就完全是出乎意料、不知打哪兒來的大黑馬。首先,這是1支自2010年後只打過1場季後賽(於2017年外卡戰輸給洋基)、且多半時間都在輸球的隊伍 — 除了2015、2017年分別拿下83勝及85勝,其餘6季年均僅有67勝。尤其同屬美聯中區的印地安人隊,近年彷彿如日中天,過去3季盤踞王位期間,得失分差總和是剽悍的+525分;反觀同期間的雙城只有難堪的-177分,雙方的陣容天賦顯然不在同個水平上。

所以不讓人意外地,季前根本沒人看好雙城 — 根據三家數據分析網站FanGraphs、538、Baseball Prospectus的預測系統,印地安人的平均預估勝場數是94勝、遠勝分區榜眼雙城的84勝。事實上,這也確實是近年屢次上演的劇本 — 靠著Corey Kluber、Carlos Carrasco、Francisco Lindor、Jose Ramirezr這批薪水廉價,戰力卻是賽揚級或MVP級的超級巨星, 無論是同時陷入重建黑暗期的老虎、皇家、白襪,或握有幾名年輕潛力但都不夠成熟的雙城,他們都能不費吹灰之力擺平美聯中區。除了上述三家預測系統,其他媒體包括ESPN、USA Today......等,也都看好歷史重演。

孰料,原本以為變數應該不大的美聯中區,卻最超乎預期 — 美西和國西不意外地由道奇、太空人輕鬆佔領,國東及國中多隊混戰的格局也在預料之中,至於美東由基襪加上光芒三分天下的態勢,也符合預期。事實上,被預測將由一隊獨走、一強四弱的美聯中區,也呈現了相符的情景 — 只是獨走的那隊並非原本被看好的印地安人,而是眼下以10場左右的勝差、大幅領先分區所有球隊的雙城。

為什麼在沒人看好的情況下 — 如果有、而且那個人不是雙城迷,那我們應該稱他一聲先知 — 雙城突然之間變得這麼猛?他們能否持續下去?有辦法奪下睽違9年的分區王座嗎?先從最簡單的問題下手 — 根據FanGraphs網站的預測系統,以下是球季開打至今,印地安人、雙城每天打完後的分區封王預期機率:

 

黃金交叉!球季開打前,印地安人、雙城兩軍的分區封王率分別是88.6%、11.1%,大約每10次機會,雙城就有一次逆襲成功的可能性,但顯然前者還是佔盡優勢。然而,隨著雙城一路保持聯盟最佳戰績、印地安人的勝率卻始終徘迴於五成左右,雙方拿下美聯中區的機率在5/6號就黃金交叉,而且越拉越開。現在,雙城已有94%的機率守住龐大領先優勢、印地安人只剩6%的機率完成美中四連霸。根據國外寫手Aaron Gleeman分析,過去50年只有九隊在球季打完三分之一時,能領先分區所有隊伍十場以上。

這9隊最終的命運是 — 全都拿下分區王座、平均勝場數99勝、5支打進世界大賽、3支冠軍。雙城迷應該會對這樣的數據很滿意。事實上,FanGraphs也已經將雙城隊的預測勝場數提升到98場,全聯盟只落後太空人、道奇。更讓人驚豔的是,他們的戰績似乎沒什麼運氣灌水的成份:得失分差 +112領先其他29隊、場均得分5.97稱霸MLB、場均失分4.22聯盟第六;團隊進攻產能122wRC+高居榜首、純長打率0.24遙遙領先所有球隊、團隊投手WAR值也是聯盟第六高的8.5勝。打擊銳不可擋、投手也有不錯的表現,雙城的優秀戰績並非空穴來風。

球隊的整體策略上,他們確實做了一些有感的調整。首先,是強調拉擊強勁飛球的重要性 — 今年雙城的43.1%拉打率,是2005年之後的隊史新高,也在聯盟排到第三名;滾飛比則是連四年下修,從1.27、1.16、1.05一直到本季創隊史新低的0.89。他們今年的飛球率、滾飛比、擊球仰角都排美職第二,只落後水手隊。隊上共有9位去年、本季都打滿50打席的選手,其中共有7人的飛球率上升;上漲幅度超過一成的Mitch Garver、Byron Buxton、Jorge Polanco,攻擊指數從上一季的0.749、0.383、0.773,分別暴漲到今年的1.103、0.853、0.962。

簡言之,在聯盟進入大全壘打時代、長打頻率屢創新高、越來越強調擊球品質的眼下,雙城選擇投身「飛球革命」、「全力揮棒」的時間點可說非常正確。除了接連改造自家打者成為黑馬重砲,雙城也在賽季開打前,先後引進幾名原先不是被認為上壘能力不佳、就是三振太多的砲手,例如C.J.Cron、Nelson Cruz、Jonathan Schoop等人。結果,球季才剛過完三分之一,他們已聯手貢獻36轟102分打點。

Nelson Cruz(圖右)與C.J. Cron。(AP Photo/Paul Sancya)

 

投手方面,雙城鼓勵旗下投手催球速、多丟變化球,都相當符合「現代化」策略。2014~2017年間,即便聯盟整體球速不斷攀升,雙城的團隊直球均速,卻都還是在92.3~92.7英哩左右徘徊;但去年提升至92.9英哩後,本季又攀升到93.4英哩,不僅是隊史最快、亦為近年少見的進步幅度。配球策略同樣跟進潮流,降低難以製造揮空、因此容易被強勁擊球重創的沉球系球種 — 本季是雙城隊史第二次伸卡球用量不到20%。除了改造舊有投手,球隊同樣也引進諸如Martin Perez、Micahel Pineda等新同學,鼓勵他們善用球速優勢。

另一方面,原本被視為美中霸主、甚至奪冠熱門的印地安人,目前似乎已陷入四面楚歌的窘境。不知原因為何,在一夕之間,Jose Ramirez突然從一名單季能打下8WAR的超級巨星,成績退化到連板凳球員都還不如;Kluber、Carrasco老衰跡象越來越明顯,目前甚至都躺進了傷兵名單。其他重大傷員如Mike Clevinger、Danny Salarzar也都遲遲無法歸隊;過去幾年拿出MVP級表現游刃有餘的Lindor,本季也略失鋒芒,成績不如預期。而且,印地安人老闆Larry Dolan又是出了名的摳門小氣鬼,從來不願意給予陣容太多金援,所以無論從哪個角度看,他們本季的命運都可以說是危在旦夕。

此消彼長,印地安人隊越戰越衰的同時,雙城卻越打越兇、甚至已逐漸展現出聯盟強權的架式。現在看來,提早結束印地安人近年在美中建立的王朝,對雙城而言似乎已是指日可待。